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¿Cómo funciona el cerebro cuando mira una cara familiar?

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Madrid, 21 de marzo. (Europa Press) –

Los investigadores han descubierto nueva información sobre cómo se activa la parte del cerebro responsable de la memoria cuando los ojos se posan en una cara frente a otro objeto o imagen. Sus hallazgos, publicados en la revista Science Advances, incluyen una comprensión científica de cómo funciona la memoria y evidencia que respalda el objetivo del tratamiento futuro para los trastornos de la memoria.

Aunque la visión parece ser continua, las personas mueven los ojos de un punto a otro tres o cuatro veces por segundo. En este estudio, investigadores de Cedars-Sinai en Nueva York descubrieron que cuando los ojos se posan en una cara, ciertas células de la amígdala procesan información social, reaccionan y estimulan la actividad de mejora de la memoria.

“Se podría argumentar fácilmente que las caras son uno de los objetos más importantes que vemos”, dice el Dr. Yuli Rutisser, director del Centro de Neurociencia y Medicina en Cedars-Sinai y autor principal del estudio. “Hacemos muchas cosas. Tiene mucho sentido según la expresión de los rostros, incluso si confiamos en alguien, si la otra persona está feliz o enojada, o si la hemos visto antes”.

Para llevar a cabo sus experimentos, los investigadores trabajaron con 13 pacientes con epilepsia, a quienes se les colocaron electrodos en el cerebro para ayudar a determinar el centro de sus ataques. Los electrodos permitieron a los investigadores registrar la actividad de las neuronas individuales dentro del cerebro de los pacientes. Al mismo tiempo, los investigadores monitorearon la vista del sujeto usando una cámara para determinar dónde miraban en la pantalla.

Los investigadores también registraron la actividad de ondas theta de los participantes del estudio. Las ondas theta, otro tipo de ondas eléctricas en el cerebro, se generan en el hipocampo y son importantes para el procesamiento de información y la formación de recuerdos.

Los investigadores primero mostraron a los participantes del estudio grupos de imágenes que incluían rostros humanos y de animales y otros objetos como flores, automóviles y formas geométricas. A continuación, mostraron a los participantes una serie de imágenes de rostros humanos, algunos de los cuales habían visto durante la primera actividad, y les preguntaron si recordaban.

Los investigadores descubrieron que cada vez que los ojos de los participantes se posaban en el rostro humano, pero no en ningún otro tipo de imagen, se disparaban ciertas células de la amígdala. Cada vez que estas “células faciales” disparan, el sistema de ondas theta en el hipocampo se reinicia.

“Creemos que es un reflejo de la amígdala que prepara el hipocampo para recordar información nueva y socialmente relevante”, dijo Rutishauser, profesor de neurociencia y profesor de neurocirugía y ciencias biomédicas.

“Los estudios en primates muestran que las ondas theta cada vez que reinician o restauran los movimientos oculares”, explica Juri Minxha, autora de posgrado en neurocirugía en Cedars-Sinai y coautora del estudio. Ocurre en humanos y es especialmente fuerte cuando miras otros rostros humanos”.

Los investigadores han demostrado que cuanto más rápido se fijen los ojos de una persona en una cara, más probable es que las células de la cara de la persona sean disparadas, y más probable es que una persona recuerde esa cara. Cuando las células faciales de un objeto disparan lentamente, es más probable que olviden la cara que están enfocando.

Las células faciales de los sujetos se dispararon muy lentamente cuando mostraron las caras que habían visto antes, lo que indica que esas caras ya estaban almacenadas en la memoria y que el hipocampo no necesitaba estimulación.

Rutishauser señala que estos resultados sugieren que las personas con dificultad para recordar rostros pueden tener una disfunción en la amígdala, y señala que este tipo de disfunción se ha relacionado con trastornos cognitivos sociales como el autismo.

Los resultados también apuntan a la importancia de los movimientos oculares y las ondas theta en la función de la memoria, señala Rutissheuser.

“Si hay una deficiencia de ondas theta en el cerebro, este proceso, que es desencadenado por la amígdala en respuesta a las caras, puede no tener lugar”, añade. “Así que recuperar las ondas theta sería un objetivo de tratamiento efectivo”.

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Redacción Prensa
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